シボレー誕生から100年を超えた、この時代に想うこと


Louis-Joseph Chevroletという人物

●今から遡ること3年余りの2011年11月3日に、ブランド生誕100年を迎えたシボレー。しかし日本では同ブランドの源流について、あまり広く知られていないように思う。

●シボレーのブランドマーク誕生の諸説は、既稿の別テーマをご覧頂くとして、この「Chevrolet」というブランドそのものを丹念に辿っていくと、1878年12月25日のクリスマスにスイス・ベルンジュラ地方で生まれた「ルイ・ジョセフ・シボレー(Louis-Joseph Chevrolet)」という人物に行き当たる。

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●ルイ・ジョセフ・シボレーことルイは、欧州で多感な青年期の大半を過ごし、馬車のメカニズムを通じて機械工学を学んだ。
そしてアメリカ人自転車レーサーのヴァンダービルトに誘われるままに19世紀末にフランスを離れ、カナダ(ケベック州モントリオール)を経て、米国に渡ってきた移民のひとりだった。

●そんなルイが、大西洋を渡ってやっきた当時の米国は、国家という切り口で見ると、まだ安定することなど念頭に無い青年期で、20世紀を目前に迎えたばかりの時期にあたる。

新興勢力シボレーモーターカーの創設

●当時の自動車産業は、現代のICT産業の隆盛にとても似ており、同産業は時代の最先端を行く新興ビジネスだった。ルイはこの業界で、持ち前の腕力と卓越したドライビングテクニックで時代の波に乗り続け、新星ビュイックを駆る気鋭のレーシングドライバーとして、米国内ではかなり名の売れた存在になっていった。

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シボレーロイヤルメールロードスター(1914年)

●ルイは、そこで獲得した名声を足掛かりに、元々モノ作りに関心が高かった自身の三兄弟のガストンとアーサー。それに加えて、フランス人自動車技師のエティエンヌ・プランシュというメンツを集結させ、自動車作りに向けての事業化を模索し始めた。

●一方で同じ頃、1985年のスィーブ・ジョブズのように自分が立ち上げたGMから経営者としての地位を追われ、事実上、失業状態となっていたウイリアム・クラポ・ビリー・デュラントもこの計画へ参画。

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シボレースポーツロードスター(1932)

●さらに投資パートナーのウィリアムリトルと、デュラントの義理の息子であるエドウィンR.キャンベルがメンバーが加わり、自動車メーカーとしての「シボレーモーターカー」が創設されることとなった。

●GMのファウンダー(創業者)、デュラントという経営上においては、手強い味方を得た新興の自動車メーカー「シボレー」は、1911年にT型6気筒ヘッドを持つ4904ccの「シボレー・クラシック・シッスク」を開発。これが同ブランド初の量産車である。

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GM創業者デュラントの果たした役割

●ただこのクラシック・シッスクというクルマは、今のアメリカ人が「シボレー」という名前から連想するイメージとは異なり大変無骨で、言わば野暮ったいクルマだった。

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シボレーサバーバン(1936)

●それでも1914年末までに9000台もの車両販売を達成。後に新型6気筒を搭載したモデルを。さらに4気筒エンジン搭載のH型へと続き、調子に乗ったシボレーは、既にトップメーカーとして先行していたフォードにとっては憎らしいライバルとなって、販売競争を演じ続けるまでに成長。

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シボレーコルベット(1953)

●やがて時代が巡り1920年代に入ると、自動車販売の「信用売り」に当初難色を示していたヘンリー・フォードを尻目に、デュラントが分割払いの車両販売を開始。これをテコに1928年には、米国内9工場だけでなくカナダ工場も含めて100万台を大きく超える生産台数を記録。これが結果的にシボレーの地位を不動のものにした。

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シボレーベルエアスポーツクーペ(1955)

●しかし肝心のブランド名を提供したルイは、事業を立ち上げて間もない頃から、クルマ作りでデュラントと対立を深めるようになった。

●そんなある日、デュラントがルイに、「安っぽい紙巻き煙草を吸う習慣をそろそろ変えてはどうか」と進言した些細なことから(あくまでも逸話による切っ掛けであり、実際には事業上の目的や目標の違いにすれ違いが生まれていたと考えられる)仲違いが深刻化。ルイは、1915年に保有株をすべてをシボレーモーターカーに売却。これを契機に自動車ビジネスの一線から退くこととなってしまったのである。

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シボレーインパラ(1963)

遺した華々しい功績だけが人生の価値ではない

●ただ元来ルイは、著名なレーシングドライバーとして米国内で高い名声を保ち続けていたことから、1916年以降もレースシーンでは華々しい活躍とリザルトを残しており、また新会社のフロンテモーターズコーポレーションの設立にも尽力した。しかし1929年の株式市場の暴落で保有蓄財の殆どを散財。そして終に1941年の6月6日、ミシガン州において、大きな財産らしいものも残すことなく他界した。

●21世紀を迎えた今日。GMには欠くことのできないビックネームとなったシボレーは、スポーツカー、フルサイズピックアップトラック、セダン、そしてクーペといったスタイル別のモデルラインナップの充実にとどまらず、次世代EVに於いてもブランド価値を強く輝かせている。

●そしてルイ・ジョセフ・シボレーは、インディアナ州の聖ヨセフ墓地に埋葬されており、彼の胸像はインディアナポリスモータースピードウェイ博物館の入り口に立ち、その偉功を今に伝えている。(坂上 賢治)

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This article was reprinted a revised version of the past manuscript of the author.